El misterio de la bombilla encendida desde hace 117 años

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Instalada en el cuartel de bomberos número 6 en Livermore, California, los científicos se preguntan cómo es posible que esta bombilla haya aguantado tanto tiempo sin apagarse.

Es sin duda, la bombilla más vieja y famosa del mundo. Está encendida sin interrupciones desde 1901, y acaba de cumplir 117 años de servicio.

Se trata de una bombilla de 60 watios (aunque hoy su potencia no supera los 4), soplada a mano, con filamento de carbono. Y es un total misterio para los científicos el que nunca se haya apagado en tanto tiempo.

Ya conocida como la “bombilla centenaria”, figura en el libro Guinnes de records en el mundo. Fue soplada a mano por la Shelby Electric Company, de Ohio, a finales de la década de 1890, y donada después por el dueño de esa compañía al departamento de bomberos en 1901. Se sabe que fue en junio, aunque no el día exacto.

Su “cumpleaños” se celebra, por aproximación el día 18 de ese mes. Desde que fue instalada en el cuartel, la bombilla ha permanecido siempre encendida, iluminando con su pálida luz las 24 horas al día a los camiones de bomberos allí estacionados.

Que se sepa, y aparte de algún que otro apagón en la zona, la bombilla sólo dejó de estar encendida en una ocasión en el año 1976, cuando la sede del cuartel de bomberos de Livermore se trasladó a sus nuevas instalaciones. Para evitar disgustos, y ante el temor de que al desenroscarla de su casquillo la bombilla se rompiera, los electricistas cortaron el cable por lo sano, y el pequeño “tesoro” fue transportado a su nuevo destino con escolta policial y en un coche de bomberos, bajo la atenta mirada del capitán Kirby Slate. En total, la interrupción apenas duró 22 minutos.

La bombilla ha sido analizada en diversas ocasiones por la ciencia. Y nadie se explica las razones de que siga encendida después de tanto tiempo. Debora Katz, físico de la academia naval de Estados Unidos, ha estudiado a fondo las propiedades físicas de la bombilla. Para ello, y ante la imposibilidad de estudiar la bombilla original sin apagarla, la investigadora se hizo con una antigua réplica de la misma, también fabricada por la Shelby Electric Company a finales del siglo XIX.

“La bombilla de Livermore -explica Debora Katz- se diferencia de dos formas de una bombilla incandescente contemporánea. En primer lugar, su filamento es unas ocho veces más grueso que el de una bombilla actual. Y en segundo lugar, ese filamento, posiblemente hecho de carbono, es un semiconductor”.

“Cuando un conductor se calienta mucho -prosigue la investigadora-, su capacidad para conducir la electricidad deja de funcionar. Sin embargo, a medida que la bombilla de Shelby se va calentando, se va convirtiendo en un conductor cada vez mejor”. La investigadora quiere ahora estudiar el filamento de su bombilla rota, en el acelerador de partículas de la academia naval de EE.UU. Espera así aprender algo más sobre sus extraordinarias propiedades, aunque, asegura que “es posible que la bombilla de Livermore sea única en su especie”.

La hipótesis de Katz indica que la “bombilla centenaria”, al ofrecer menos luz -menos potencia- que las demás, también proporciona mayor durabilidad. A menor gasto energético, mayor extensión en el tiempo. Sin embargo, los 117 años no encuentran respaldo contundente: “La física tendría que haberlo resuelto. Quizás haya algo casual con esa bombilla en particular”, señaló Katz. La bombilla, por su parte, sigue brillando.

Sin embargo, y aunque parezca increíble, la bombilla también tiene competencia, como la de Forth Worth, en Texas, que actualmente luce en el museo Stockyards de esa localidad y que fue instalada en septiembre de 1908. Así mismo la que está encendida desde 1912 en la tienda de suministros Gasnick, en Nueva York. O la que lleva encendida desde 1926 en otro cuartel de bomberos, el de la ciudad de Mangum, en Oklahoma.

El 13 de enero de 1972, el periodista Mike Dunstan del Herald News escribió un artículo titulado: ” La bombilla de luz más antigua de la Tierra”. Dunstan se había propuesto investigar lo que hasta entonces era una leyenda dentro del cuartel de bomberos número 6 de Livermore, California. Nadie sabía con precisión la antigüedad del foco, pero sí estaban seguros de que los iluminaba desde hacía décadas.

La bombilla ya abandonó su condición de pequeña luz y se ha transformado en un tesoro californiano. A tal punto que hoy cuenta que una cámara que la filma y transmite durante las 24 horas del dίa, para certificar que sigue encendida.

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